Врачи тратят массу времени на то, чтобы, основываясь на объективных данных и жалобах больных, поставить диагноз. При этом используются разнообразные диагностические тесты. Опытным врачам помогают здравый смысл, данные литературы и оперативная оценка получаемой информации. Однако для правильной интерпретации результатов диагностических исследований врачу следует придерживаться некоторых фундаментальных принципов.

Под диагностическим тестом обычно понимают лабораторное исследование. Тем не менее обсуждаемые далее принципы применимы также к данным анамнеза, физикального и инструментального исследования, а также к ситуациям, когда диагностическим тестом служит целый комплекс показателей. Можно, например, говорить о диагностической значимости продромальных неврологических симптомов (головная боль, тошнота, рвота) при диагностике классической мигрени или кровохарканья и похудания — в качестве признаков рака легкого у курильщиков.

Упрощение данных

Независимо от характера данных, клиницисты обычно приводят их к более простой форме, чтобы ими было легче оперировать. Большинство порядковых шкал, по сути, отражает именно такой процесс упрощения.
Пример. Сердечный шум может варьировать от очень сильного до практически неслышимого. В процессе диагностического поиска эти тонкие оттенки интенсивности шума необязательно описывать словами. Вместо этого удобнее взять простую порядковую шкалу, допустим от 1 до 6 баллов. Еще чаще сложные данные упрощаются до дихотомии: наличие-отсутствие, патология-норма, болен-здоров. Именно такой подход применяется, когда по результатам теста назначают лечение. В определенный момент решение носит характер «или-или»: назначить лечение или отменить его.
Примером упрощения информации для клинических целей может служить решение вопроса о назначении лечения в зависимости от уровня артериального давления. Обычно давление измеряют с точностью до 2 мм рт.ст., т. е. количественно. Тем не менее клинические рекомендации, в частности рекомендации Объединенного Национального Комитета по выявлению, оценке и лечению артериальной гипертензии, указывают определенный уровень (например, диастолическое давление 95 мм рт.ст.), при котором следует назначать медикаментозное лечение. Поступая подобным образом, клиницисты переходят от количественной шкалы к качественной (в данном случае — дихотомической). Продолжая этот пример, заметим, что Объединенный Национальный Комитет рекомендует врачам определять конкретный план терапии, исходя из того, является ли диастолическое давление «слабо повышенным» (90-94 мм рт.ст.), «умеренно повышенным» (95-114 мм рт.ст.), или «резко повышенным» (115 мм рт.ст. и более), т.е. пользуясь типичной порядковой шкалой.