Как указывалось ранее, достоверность показывает, в какой степени полученные данные соответствуют истинным значениям, т.е. действительно отражают то явление, оценка которого производится. Иногда достоверность называют точностью оценки (accuracy).
Для клинических параметров, поддающихся непосредственной оценке, достоверность оценивается относительно просто.

Наблюдаемый результат измерения сравнивается с некоторым принятым стандартом. Например, прибор для определения уровня натрия в сыворотке постоянно калибруют с помощью раствора натрия известной концентрации. Достоверность лабораторных измерений обычно подвергается строгим повторным проверкам. Так, в США действует национальный стандарт оценки концентрации глюкозы в крови, согласно которому лаборант производит контроль точности измерения в сравнении с высоким и низким стандартом в начале каждого рабочего дня, а также после любого изменения процедуры измерений (например, перехода к новому флакону с реактивом или замены батарейки в приборе). Аналогичным образом, достоверность результатов физикального исследования оценивается по результатам хирургического вмешательства или вскрытия.
Другие клинические симптомы, такие как боль, тошнота, одышка, депрессия или страх невозможно проверить физическими методами. Информацию о такого рода явлениях получают путем сбора анамнеза заболевания. В клинических исследованиях используются более формальные и стандартизированные подходы в виде опросников или анкет.
О достоверности нельзя сказать, что она есть или что ее нет, как это часто думают. Напротив, с помощью описанных подходов можно выдвигать аргументы за или против достоверности той или иной шкалы измерений в зависимости от условий ее применения, чтобы убедить собеседника в том, что эта шкала более или менее достоверна.
В силу особенностей профессионального отбора и полученного образования врачи предпочитают использовать точные методы измерений, предлагаемые естественными — в том числе биологическими — науками, избегая или игнорируя другие подходы, особенно в исследовательской работе. По этому поводу Файнштейн писал следующее:
«Понятие «строгие» обычно относится к данным, которые имеют точное количественное выражение (т.е. лабораторные данные, демографические показатели, финансовые затраты); в то же время клинические проявления, ощущения комфорта, ожидания, обстановка в семье — это «неопределенные», субъективные данные. Они зависят от личных впечатлений наблюдателя и наблюдаемого и обычно выражаются не цифрами, а словами.
Для того чтобы избежать использования таких неопределенных данных, результаты лечения представляются в виде лабораторных показателей, которые могут быть объективными, количественными, надежными однако при всем этом они лишены «человеческого лица». Когда нам говорят, что уровень холестерина сыворотки 230 мг/дл, что рентгенологическое исследование выявляет кардиомегалию или что на электрокардиограмме имеются зубцы Q мы не знаем, к какому объекту это относится — человеку или, допустим, собаке. Если же нам сказано, что восстановилась работоспособность, что схема лечения легко выполнима и лекарство приятно на вкус, что семья довольна результатами, мы сразу понимаем: речь идет о человеке».
Инструмент измерений (лабораторный прибор или опросник) может в среднем обладать высокой достоверностью (точностью), но иметь низкую воспроизводимость, т. е. давать широкий разброс получаемых результатов вокруг истинного значения. С другой стороны, иногда инструмент имеет высокую воспроизводимость, но дает систематическое отклонение показаний (неточен). Однократное измерение, сделанное на приборе с низкой воспроизводимостью, имеет и низкую достоверность, потому что высока вероятность ошибочного результата просто в силу случайности.