Хотя большинство пациентов интересуются тем, как вообще протекает их заболевание, каждого особенно волнует его индивидуальный прогноз. Прогностические факторы помогают идентифицировать группы пациентов с одной болезнью, но с разным прогнозом.

Различия между прогностическими факторами и факторами риска.

Исследования факторов риска обычно проводятся на здоровых людях, тогда как прогностические факторы (состояния, связанные с конкретными исходами заболевания), по определению, изучаются у больных. Существуют и другие важные различия, о которых речь пойдет далее.
Факторы риска не обязательно совпадают с прогностическими факторами, причем для одного и того же заболевания эти факторы могут быть совершенно разными. Например, низкое артериальное давление снижает риск возникновения острого инфаркта миокарда, но служит неблагоприятным прогностическим фактором при развившемся остром инфаркте. Аналогичным образом применение эстрогенов во время менопаузы увеличивает риск заболевания раком матки, но возникающие при этом формы рака выявляются на более ранних стадиях и их прогноз, по-видимому, более благоприятен, чем в среднестатистическом случае.
Некоторые факторы одинаково влияют как на риск, так и на прогноз. Например, риск возникновения острого инфаркта миокарда и риск смерти от него увеличиваются с возрастом.