Исследование серий случаев — это изучение группы численностью 10 пациентов и более с определенным заболеванием. Большее число случаев позволяет оценить роль случайности, величину р и других статистических показателей, которые часто фигурируют в исследованиях серий случаев, в отличие от описаний отдельных случаев. Серия случаев — самый распространенный способ описания клинической картины заболевания; он достаточно информативен и удобен для выполнения этой задачи, но имеет серьезные ограничения.

Недостаток исследований серий случаев заключается в отсутствии групп сравнения. Иногда это оказывается не принципиальным, о чем свидетельствует следующий пример.
Пример. В период с июня 1981 г. по февраль 1983 г., спустя несколько лет после того как впервые был описан СПИД и определены его признаки, ученые из Центра по контролю за заболеваниями собрали информацию о проживающих в США 1000 больных, у которых симптомы соответствовали критериям диагностики этого заболевания. При этом были описаны демографические и поведенческие характеристики больных, а также осложнения. Пневмоцистная пневмония была выявлена у 50% больных, саркома Капоши — у 28%, а оба эти заболевания — у 8% больных; у 14% выявлены инфекции, отличные от пневмоцистной пневмонии; 94% больных отнесены к одной или нескольким из следующих групп: мужчины гомо- или бисексуалисты, лица, применяющие наркотики внутривенно, уроженцы Гаити и больные гемофилией.
В этом исследовании отсутствовала контрольная группа, составленная из лиц без СПИДа. Кроме того, некоторые критерии диагностики СПИДа были описаны позднее. Тем не менее, поскольку наблюдавшиеся сопутствующие заболевания достаточно редки у лиц без СПИДа и характеристики групп риска весьма выразительны, это сообщение прояснило представление о СПИДе и положило начало этапу более детального изучения его проявлений и факторов риска.
С другой стороны, если два признака часто встречаются вместе, то отсутствие группы сравнения может привести к ошибочному выводу.
Пример. Многие врачи объясняют боли в пояснично-крестцовой области выпячиванием одного или нескольких межпозвоночных дисков. В нескольких исследованиях серий случаев с помощью магнитно-резонансной томографии изучались анатомические особенности пояснично-крестцового отдела позвоночника при таких болях. У большинства больных в межпозвоночных дисках имелись отклонения от нормы, что подтверждало представление о роли патологии дисков в возникновении боли в пояснично-крестцовой области. Однако, как отмечалось в главе 3, такая же распространенность патологии дисков была установлена при магнитно-резонансной томографии у лиц, симптомы заболевания у которых отсутствовали. Это ставит под сомнение причинно-следственную связь между болями в пояснично-крестцовой области и выпячиванием дисков, выявляемым при магнитно-резонансной томографии.
Другой недостаток исследований серий случаев состоит в том, что они рассматривают клинические проявления и лечение болезни в группе, сформированной в определенный момент времени, т.е. в когорте дожития. Поэтому их нужно отличать от когортных исследований или испытаний методов лечения, в которых исходная когорта пациентов с изучаемым заболеванием прослеживается в течение определенного периода для регистрации исходов. Исследования серий случаев часто являются ретроспективными и это ограничивает их ценность для анализа прогноза или изучения причинно-следственных связей.