Для того чтобы выяснить, действительно ли некоторый признак или возможная причина чаще встречаются у лиц с изучаемым заболеванием, необходимо соблюдать ряд условий. Во-первых, и это самое главное, кроме группы с изучаемым заболеванием должна присутствовать контрольная группа без заболевания. Во-вторых, число наблюдений должно быть достаточно большим, чтобы свести к минимуму вероятность случайного результата. В-третьих, для обеспечения надежного сравнения группы должны быть сходными по всем признакам, за исключением наличия изучаемого заболевания. Наконец, чтобы доказать, что фактор риска не зависит от других факторов и потому может считаться независимой причиной, при анализе данных нужно контролировать все другие существенные различия между группами.

Всего этого не могут обеспечить описания случаев и исследования серий случаев. Этим условиям во многих ситуациях не удовлетворяют и когортные исследования, поскольку не позволяют накопить достаточное число наблюдений для устранения случайности. Подобным требованиям отвечают исследования случай-контроль, в которых сравнивается распространенность предполагаемого фактора риска (обычно называемого воздействием) в экспериментальной и контрольной группах.
Методика исследования
Исследователи ретроспективно определяют частоту воздействия изучаемого фактора в обеих группах. Полученные данные позволяют рассчитать относительный риск развития заболевания в связи с изучаемым фактором.
Пример. Увеличивает ли прием нестероидных противовоспалительных препаратов риск развития заболевания почек? Такой вопрос был поставлен в исследовании случай — контроль. Как оно выполнялось? 
Во-первых, необходимо было определить, что понимается под заболеванием почек и собрать достаточную по численности группу лиц с данной патологией. По понятным причинам поиск пациентов проводился в специализированных клиниках, где сосредоточены подобные больные.
Разумеется, отобранные случаи включали только больных, у которых диагноз был установлен в процессе медицинского обследования. Вероятность включения бессимптомных больных с умеренной почечной недостаточностью в основную группу была невелика. После того как случаи были отобраны и диагноз верифицирован, производился отбор группы контроля. Этот отбор происходил на основе сформулированной цели исследования. Она такова: установить, чаще ли больные с почечной недостаточностью получали в прошлом нестероидные противовоспалительные препараты, чем пациенты сходной группы без заболевания почек.
Исследователи установили, что относительный риск применения нестероидных противовоспалительных препаратов для развития почечной недостаточности составляет 2,1, и что повышенный риск наблюдается у мужчин пожилого возраста. Расчет произведен на основании данных о частоте использования этих препаратов в основной и контрольной группах.
Что означает «сходная группа»? В толковании этого понятия имеются противоречия. В когортном исследовании риска развития заболевания почек при лечении нестероидными противовоспалительными средствами понятие «сходная» означает, что пациенты контрольной группы должны быть представителями той же когорты, из которой набрана основная группа, и к началу исследования не должны иметь заболевания почек. Например, это могут быть лица, проживающие в одном и том же регионе или находящиеся под наблюдением одного и того же медицинского учреждения. Но существует ли естественная когорта, из которой может быть набрана группа пациентов, получающих помощь в определенной специализированной клинике? Система направления больных в специализированную клинику организована таким образом, что поступающие туда больные обычно проживают в разных населенных пунктах, лечатся у разных врачей и до заболевания не принадлежали к одной и той же популяции. Поэтому контрольной группы лиц без заболевания почек не существовало, ее требовалось создать. Это было сделано путем случайного отбора среди лиц, проживавших в районе обслуживания каждой клиники. Можно было надеяться, что сформированная таким способом контрольная группа позволит оценить вероятную распространенность использования нестероидных противовоспалительных средств среди больных с почечной недостаточностью в отсутствие связи между заболеванием почек и приемом этих препаратов. 
После того, как основная и контрольная группы были отобраны, приступили к следующему этапу, который состоял в оценке воздействия изучаемого фактора риска. Необходимо было собрать анамнез у каждого участника основной и контрольной групп в отношении применявшихся лекарственных средств. В отличие от когортных исследований, где использование препаратов можно проследить во времени, факт приема лекарства в исследовании случай-контроль восстанавливается по памяти. 
Таким образом, в исследовании случай-контроль используется информация о событиях, имевших место в прошлом, и здесь заложена возможность систематической ошибки. Всегда существует тенденция толковать прошлое в свете изучаемого события. Это особенно естественно для случаев, когда в настоящем имеется столь серьезная патология, как почечная недостаточность. Для того чтобы избежать систематической ошибки, исследователи стараются использовать объективные методы: слепой метод отбора пациентов, слепой метод анализа случаев, определение критериев достоверности факта приема нестероидных противовоспалительных средств в прошлом.

Отличия когортных исследований от исследований случай-контроль

Как когортное исследование, так и исследование случай-контроль — это обсервационные исследования факторов риска. Иногда их путают между собой. Отличительная особенность методики исследования случай-контроль состоит в том, что к моменту начала исследования все изучаемые исходы уже наступили. В когортном исследовании в начале наблюдения, когда оцениваются факторы риска, участники еще не имеют изучаемого заболевания. обобщены различия между методами когортного исследования и исследования случай-контроль. Поскольку наличие связи во времени между предполагаемой причиной и результатом служит важным критерием для оценки причинно-следственных отношений, когортные исследования обеспечивают более строгую основу такой оценки.
обобщены основные характеристики и показаны различия методов когортного исследования, исследования случай — контроль и одномоментного исследования. Как будет видно из дальнейшего изложения материала, именно вследствие этих различий исследования случай-контроль особенно подвержены систематическим ошибкам.