При систематическом изучении литературы первая задача состоит в том, чтобы найти полезные статьи. Это особенно трудно, когда объем литературы таков, что приходится просматривать множество, часто тысячи заголовков, прежде чем удастся найти несколько полезных публикаций. При этом необходимо уменьшить объем литературы до приемлемого количества без потери важной информации — задача ответственная и требующая много времени. Опишем план действий для проведения исчерпывающего обзора литературы.

Первый этап состоит в разработке критериев сортировки заголовков — для отбора статей, относящихся к теме поиска, и исключения гораздо большего числа ненужных статей. Критерии должны стать чувствительным (скрининговым) тестом для выявления необходимых статей, т.е. нужно, чтобы как можно меньше полезных статей было упущено. Вначале можно пожертвовать специфичностью ради обеспечения требуемой чувствительности, сознавая, что затем придется повозиться с «ложноположительными» статьями, вылавливая те материалы, которые соответствуют окончательным критериям отбора. Часто полезный скрининговый алгоритм представляет собой сочетания ключевых слов, которые должны присутствовать в заглавии, например «саркоидоз легочный, кортикостероиды» или «рак поджелудочной железы, диагноз».
На втором этапе поиска критерии отбора применяются к списку названий журналов, который ведется Национальной медицинской библиотекой США (National Library of Medicine), для чего используется база данных MEDLINE. Несмотря на наличие соответствующих печатных изданий, многие клиницисты сейчас имеют доступ к электронным версиям этой базы данных на компакт-дисках (CD-ROM) или через глобальные компьютерные сети. Поскольку при компьютерном поиске обычно пропускаются некоторые важные статьи, необходимо параллельно использовать другие источники, например новые обзорные статьи, другие публикации по той же теме, учебники, советы специалистов. В результате поиска будет сформирован обширный список заголовков, часть которых отражает нужные статьи, но многие в действительности лишние.
Третий этап поиска состоит в идентификации с помощью специфических критериев тех публикаций, которые непосредственно относятся к изучаемому вопросу.
Многие статьи, не относящиеся к теме поиска, удается исключить путем изучения полного заголовка. Однако часто этой информации недостаточно и тогда очень помогает реферат. При внимательном чтении реферата можно увидеть, использовались ли в исследовании метода лечения контрольная группа и случайное распределение пациентов по группам, проводилось ли исследование прогноза на исходной когорте, достаточна ли статистическая мощность или точность и т.д.
Структурированные рефераты, публикация которых взята за правило многими ведущими медицинскими журналами, облегчают выявление потенциально полезных статей. В структурированном реферате по определенному шаблону приведены основное характеристики исследования (цель и метод исследования, клиническая база, характеристики пациентов и вмешательств, оцениваемые исходы, результаты и выводы), которые требуются, чтобы отличить достоверные и информативные публикации от многих других, неоригинальных или недостаточно строго выполненных.
На последнем этапе этой работы просматривают тексты отобранных статей, чтобы отсеять те из них, которые не соответствуют окончательным критериям. К этому моменту число статей уже должно уменьшиться настолько, чтобы такая задача стала выполнимой.
Если времени для полного и основательного поиска недостаточно, либо читатель хочет лишь бегло просмотреть литературу, чтобы быть в курсе последних достижений, то начальные этапы процесса сокращаются. Иногда изучаются только журналы, публикующие оригинальные исследования, выполненные на высоком методическом уровне. Однако это малочувствительная тактика: чтобы найти 80% наиболее надежных статей по конкретному вопросу, придется изучить по крайней мере 11 лучших журналов.
Другой подход заключается в том, чтобы скрининг проводился специалистами — экспертами в области клинической медицины и методологии клинических исследований, которые должны изучать все публикуемые в мире статьи, применяя для отбора строгие критерии. Журнал АСР Journal Club публикует структурированные рефераты надежных в научном отношении оригинальных клинических исследований; отбор статей производится по строгим критериям, публикуемым в каждом выпуске журнала. Результаты отбора впечатляют: в 1993 г. из более 6 млн статей, опубликованных в клинических журналах, лишь около 350 (приемлемое для изучения число) соответствовали этим критериям.
Третий подход обеспечивает база данных, создаваемая организацией «Кохрейн Коллаборейгин»(Cochrane Collaboration). Экспертные группы во всем мире объединенными усилиями отбирают лучшие исследования по клиническим вмешательствам, обобщают их в стандартной форме, распространяют информацию с помощью электронных систем, при обнаружении ошибок вносят коррективы в базу данных и поддерживают ее на современном уровне. Результаты этой работы, по крайней мере по некоторым клиническим вопросам, должны стать доступными в середине 90-х годов.