Согласитесь, было бы чрезвычайно удобно, если бы частотные распределения одних и тех же признаков были настолько разными у здоровых и у больных людей, что это позволяло бы нам уверенно различать такие популяции. Подобная ситуация имеет место, например, для специфических ДНК- и РНК-последовательностей и для антигенов, которые могут либо присутствовать, либо отсутствовать, не давая выраженных клинических проявлений.

Пример. Фенилкетонурия (ФКУ) — заболевание, характеризующееся прогрессирующей умственной отсталостью в детском возрасте. Наличие ряда мутантных аллелей гена, кодирующего фенил- аланингидроксилазу, обусловливает отсутствие этого фермента, что при обычной диете приводит к накоплению в организме фенилаланина. Диагноз, который становится очевидным уже в первый год жизни, подтверждается устойчиво высоким уровнем (в несколько раз превышающим норму) фенилаланина и низким уровнем тирозина в крови.
Применяемый скрининг новорожденных на ФКУ по анализу крови на фенилаланин через несколько дней после рождения предназначен для своевременного начала лечения и предупреждения необратимых последствий. Однако в некоторых случаях результаты теста оказываются неправильными, так как распределения концентраций фенилаланина сыворотки у больных и здоровых новорожденных перекрываются, к тому же среди всех проходящих скрининг доля младенцев с ФКУ очень невелика, примерно 1 на 10000. У некоторых новорожденных с ФКУ уровень фенилаланина находится в пределах нормы либо в связи с тем, что они еще не потребляют достаточного количества белка, либо потому, что они имеют такое сочетание аллелей, при котором заболевание протекает мягко. Вместе с тем у некоторых детей, не предрасположенных к развитию ФКУ, регистрируются относительно высокие уровни фенилаланина, например, из-за нарушений метаболизма у матери. Результат теста принято считать положительным уже в нижней области патологических значений, несмотря на то что она перекрывается с областью нормальных показателей; сделано это для того, чтобы выявить максимально возможное число младенцев с ФКУ, даже если среди пяти детей с положительным результатом скрининга болезнь разовьется лишь у одного.
В неселективных популяциях больные часто не выявляются, потому что их доля среди здоровых относительно мала, а также из-за того, что результаты лабораторных тестов, полученные в популяциях больных и здоровых людей, перекрываются. Кривая распределения признака, полученная для больных, «поглощается» большей кривой, описывающей распределение у здоровых. Если же больные и здоровые находятся в популяции в более равных пропорциях, как это бывает при отборе для исследования людей с явно высокой вероятностью заболевания, тогда итоговое распределение может быть истинно бимодальным (т.е. иметь два пика). Но даже в такой ситуации невозможно выбрать значения показателей, которые позволили бы однозначно разделить больных и здоровых.
Итак, если между нормой и патологией не существует четкой границы, и врач выбирает ее по своему усмотрению, то какими основными правилами ему следует руководствоваться в случае принятия решения? Доказано, что целесообразно использование трех критериев оценки состояния как патологического: состояние должно быть необычным, проявляться болезнью и улучшаться при лечении. Эти три критерия не связаны между собой, поэтому, оценивая конкретный показатель, мы можем обнаружить, что по одним критериям он должен рассматриваться как патологический, а по другим — как нормальный.