Описания случаев в небольших специально подобранных группах часто бывают предвзятыми. Поскольку журналы более охотно принимают к публикации работы с описанием случаев успешного лечения, авторы стремятся представлять именно такие данные, опуская свой негативный опыт. Вероятно, при изучении сообщений, описывающих случаи, правильнее всего воспринимать их как стимул к поиску дальнейших доказательств представленного феномена в медицинской литературе или среди своих больных.

Пример. В сообщении описана больная 23 лет, у которой появились сильные боли в животе на фоне лечения эналаприлом по поводу гипертонической болезни. Повышенный уровень липазы в сыворотке указывал на наличие панкреатита. Вскоре после отмены эналаприла симптомы исчезли и уровень липазы нормализовался. Исследователи нашли только один аналогичный опубликованный случай и начали интенсивный поиск опубликованных и неопубликованных данных. Было выявлено еще 60 случаев, большинство из них — неопубликованные отчеты фирм, производящих препарат. Это увеличило уверенность в наличии причинно-следственной связи между приемом эналаприла и развитием панкреатита.
За редкими исключениями описание случаев не служит основанием для изменения клинической практики, так как оно не позволяет оценить ни частоту возникновения таких случаев, ни роль систематических и случайных ошибок.

Совпадение редких событий

Сообщения о случаях часто описывают совпадение редких событий, особенно если наблюдаемое совпадение наводит на мысль об интересном биологическом механизме. Однако даже редкие события иногда совпадают лишь по чистой случайности; факт их совпадения еще не означает, что они биологически связаны.
В отсутствие биологической связи между этими двумя событиями (а как будет видно из дальнейших рассуждений, такая связь вполне возможна) вероятность их совпадения равна произведению частот каждого из них. Только в США ежегодно должно наблюдаться 100 таких случаев — более чем достаточно для публикации нескольких сообщений.
Существуют определенные причины, вследствие которых такие редкие сочетания встречаются в медицинских центрах и служат предметом публикаций гораздо чаще, чем они встречаются в общей популяции. Во-первых, пациент, страдающий сразу двумя серьезными заболеваниями, с большей вероятностью будет госпитализирован (хотя бы вследствие тяжести его состояния), чем пациент с одним заболеванием. Во-вторых, показано, что две болезни, не связанные между собой в общей популяции, в условиях стационара могут встречаться в сочетании, если больные с двумя разными болезнями поступают в больницу с разной частотой. Кроме того, пациент, страдающий сразу двумя заболеваниями, интересен в научном отношении, так что такой случай с более высокой вероятностью будет описан, а соответствующая статья принята к публикации.
Следовательно, нужно скептически относиться к выводам о взаимосвязи болезней, которые основаны только на описании случаев. Это всего лишь гипотезы, которые сначала должны быть проверены более строгими методами.