Веди себя благоразумно — среди тысяч людей только один умирает естественной смертью, остальные погибают вследствие безрассудной манеры бытия. — Маймонид (средневековый философ, 1135-1204)
Большинство врачей посвящают себя медицине потому, что стремятся излечивать больных. Однако люди хотят вообще никогда не болеть, а уж если это случилось, то чтобы болезнь была обнаружена как можно раньше и с ней было бы покончено прежде, чем она причинит им вред.

Поэтому людей, у которых нет характерных жалоб, обследуют для выявления и коррекции факторов риска. Это позволяет предотвратить или распознать заболевание на ранней стадии, когда своевременное вмешательство сохраняет здоровье. Такие периодические обследования относятся к мерам по охране здоровья населения.
Охрана здоровья занимает важное место в клинической практике. Эта деятельность может составлять часть медицинского обслуживания, например, когда врач измеряет артериальное давление у пациента, жалующегося на боль в горле. Иногда люди посещают врача специально для периодического обследования.
Врач должен понимать концептуальную основу и содержание периодических обследований. Он должен быть готов ответить на вопросы пациента: «Почему в этом году мне снова нужно делать мазок Папаниколау?» или «Моему соседу делают рентгеноскопию грудной клетки каждый год, почему Вы не направляете меня на это исследование?»
В данной статье рассматривается индивидуальная профилактическая работа врачей с пациентами. Однако эффективна профилактика и на популяционном уровне. Обязательные вакцинации учащихся, запрет на курение в общественных местах, законодательные ограничения продажи огнестрельного оружия — вот примеры профилактики на государственном уровне. Для решения таких проблем, как предупреждение огнестрельных ранений, наиболее эффективна общественная профилактика, для других, таких как профилактика рака толстой кишки, — обследование в условиях стационара. Для третьих необходимо сочетание усилий врачей с широкой профилактической деятельностью на уровне государства (например, профилактика курения складывается как из индивидуальной работы врачей, помогающих конкретным больным бросить курить, так и из общественных мер — образование, законы, налоги имеют целью предупреждение курения среди подростков).
Большинство научных подходов к профилактике в клинической медицине, в частности принципы, лежащие в основе выбора диагностических тестов, прогнозирования заболеваний и оценки эффективности вмешательств, уже рассматривались выше.