Если заболевание распространенное (болезни сердца, злокачественные новообразования или инсульт) и для него уже установлен ряд факторов риска, то бывает трудно отличить новый фактор от известных. Например, синдром внезапной смерти — достаточно распространенная причина летального исхода у взрослых. Часто внезапная смерть связана, по-видимому, с ишемической болезнью сердца. Однако не исключены и другие важные причины, пока не распознанные вследствие того, что для большинства случаев существует подходящее объяснение.

С другой стороны, редкие заболевания и необычные клинические события побуждают к усилиям по раскрытию их причин. СПИД был настолько необычным синдромом, что появление всего нескольких случаев заставило искать новый возбудитель (как оказалось, ретровирус). Аналогичным образом врачи быстро обратили внимание на появление нескольких случаев рака влагалища — весьма редкого заболевания. Были проведены тщательные исследования и найдено объяснение — матери пациенток применяли во время беременности диэтилстильбэстрол.

Множественные причины и эффекты

В силу всех этих обстоятельств, основываясь на личном опыте, врач вряд ли в состоянии доказать связь между воздействием фактора риска и заболеванием, хотя может подозревать ее наличие. Для того чтобы получить точную информацию, врач должен обратиться к медицинской литературе, прежде всего к исследованиям, которые тщательно спланированы и включают большое число пациентов.

Применение показателей риска

Важно иметь в виду, что присутствие даже очень сильного фактора риска еще не означает, что человек обязательно заболеет. Например, исследования показали, что у заядлого курильщика риск развития рака легкого в 20 раз выше, чем у некурящего, и тем не менее его шансы заболеть раком легкого в течение ближайших 10 лет составляют 1 на 100. 
Существует принципиальное несоответствие между заболеваемостью в популяции и шансом заболеть у индивидуума. Естественно, что и больные, и врачи хотели бы иметь как можно более точный ответ на вопрос о вероятности развития болезни в будущем. Их не устраивает оценка вероятности в виде шанса заболеть раком легкого или инсультом в течение ближайших 5 лет. В конце концов через 5 лет у любого человека данное заболевание либо разовьется, либо нет. Так что в некотором смысле усреднение всегда дает ошибочный результат, поскольку усредняемые понятия относятся к разным категориям: с одной стороны — вероятность события, а с другой — наличие или отсутствие болезни. Однако оценка вероятности может направлять процесс клинического решения. Даже если прогноз ошибочен на уровне индивидуума, он обычно оказывается справедливым для множества аналогичных пациентов.
Кстати, планируя путешествия по странам Африки не забывайте делать прививки от тропических болезней.