Оценка точности теста основана на сравнении его результата с результатом некоторого точного способа определения болезни, т.е. с заслуживающим доверия показателем истины — так называемым «золотым стандартом» (референтным, или эталонным методом). В действительности «золотой стандарт» тоже нельзя считать абсолютным.

Иногда эталоном точности является относительно простой и недорогой тест, например посев мазка из зева для идентификации бета-гемолитического стрептококка группы А при фолликулярной ангине или серологическое исследование для вы-явления ВИЧ-инфекции. Однако гораздо чаще для ответа на вопрос о наличии заболевания нужны исследования достаточно трудоемкие, дорогие или сопряженные с риском — биопсия, хирургическое вмешательство и, в конце концов, аутопсия.
По отношению к заболеваниям, признаки которых становятся явными иногда лишь спустя несколько лет после появления первых симптомов, в качестве «золотого стандарта» могут использоваться результаты длительного наблюдения. В эту категорию попадает большинство видов злокачественных новообразований, хронических и дегенеративных заболеваний. Такие болезни диагностируются несмотря на невозможность сравнения применяемых косвенных методов диагностики с «золотым стандартом», т.е. с результатами прямых тестов, ввиду небезопасности, сложности и высокой стоимости последних. Необходимо правильно рассчитать продолжительность наблюдения, учитывая, что этот период должен быть достаточно долгим, чтобы обнаружить болезнь у тех пациентов, у которых она была, но не проявлялась, однако все же не таким длинным, чтобы болезнь возникла у тех, у кого ее не было при первичном тестировании.
Поскольку точные способы установления диагноза почти всегда сопряжены с достаточно высоким риском и затратами средств, врачи и пациенты предпочитают «золотому стандарту» более простые тесты, по крайней мере на первых этапах. Так, для определения этиологии пневмонии сначала производят рентгенографию грудной клетки и анализ мокроты, а не биопсию легкого. Аналогично при подозрении на инфаркт миокарда регистрируют электрокардиограмму (ЭКГ) и проводят анализ ферментов сыворотки, не торопясь сразу прибегнуть к катетеризации сердца и визуализирующим методам. Простые тесты можно использовать для диагностики вместо более сложных, но более точных, если мы ясно сознаем, что идем на риск постановки ошибочного диагноза. Этот риск есть плата за безопасность и удобство выполнения более простого теста, что оправдано только в тех случаях, когда риск ошибки известен и допустимо низок. Для этого необходимо иметь достоверные данные о сравнении точности простых тестов с соответствующим «золотым стандартом».