У здорового человека с нормальными почками обязательные потери калия в сутки составляют только 5— 15 мэкв. Снижение содержания калия в организме встречается всегда, когда имеются чрезмерные потери или ухудшается поступление калия. При гипокалиемии (содержание калия в плазме менее 3,5 мэкв/л) средний дефицит калия составляет приблизительно 250—300 мэкв (примерно 5—10 % от всего запаса калия в организме). Однако системный рН влияет на внеклеточный калий во время ацидоза, поскольку ионы водорода входят в клетки в обмен на ионы К+, повышая внеклеточный калий. Поэтому гипокалиемия в случае ацидоза указывает на большой дефицит К+ во всем организме. Девяносто пять процентов от общего калия сосредоточено внутри клеток, но несмотря на небольшое внеклеточное содержание, концентрация калия оказывает исключительно важное влияние на нервно-мышечную функцию. Как правило, большое внутриклеточное количество калия эффективно поддерживает его концентрацию в плазме до тех пор пока не начнется истощение общего калия организма. Наоборот, гиперкалиемия не всегда означает избыток общего калия. Даже относительно маленькая калиевая нагрузка может стимулировать гиперкалиемию, поскольку калий медленно поступает в клетки из внутрисосудистого русла.

Этиология

Гипокалиемия может быть результатом уменьшенного поступления калия, увеличения его потерь или перераспределения калия. Измерение в моче концентраций калия и хлоридов, а также определение системного кислотно-основного состояния очень помогает при выявлении этиологии гипокалиемии. Если уровень калия в моче низкий (менее 20 мэкв/л), причиной может быть или уменьшенное поступление калия с пищей, или его чрезмерные желудочно-кишечные потери; однако гипокалиемия редко возникает вследствие только сокращения поступления калия в организм. Здоровые почки могут снизить выделение калия до менее чем 10 мэкв/сут — уровня, который почти всегда меньше, чем его поступление с пищей. Кроме того, хотя содержание калия в жидком стуле может достигать 60 мэкв/л, за исключением таких заболеваний, как холера, желудочно-кишечные (ЖК) потери редко бывают настолько обильны, чтобы вызвать выраженную гипокалиемию.
Потери калия непосредственно с желудочным содержимым минимальны. Таким образом, рвота стимулирует гипокалиемию не через прямые потери, а повышая выведение калия почками в результате снижения ОЦК и гипохлоремического метаболического алкалоза.