Сердце может внезапно прекратить обеспечивать выброс крови из-за возникшего нарушения ритма или потери насосной функции в результате падения преднагрузки, чрезмерной постнагрузки или снижения сократимости. Здоровое сердце компенсирует изменения частоты сокращений в широких пределах через механизм Старлинга. Таким образом, в норме сердечный выброс поддерживается компенсаторным расширением полостей сердца и повышением ударного объема, несмотря на замедление частоты сокращений. Больные с расширенным или «жестким» сердцем теряют эти резервные возможности и становятся высокочувствительными к изменениям частоты сердечных сокращений (ЧСС). Следовательно, брадикардия плохо переносится больными с нарушенными функциями желудочков. Снижение преднагрузки, достаточное, чтобы вызвать сердечнососудистый коллапс, может наступить в связи с расширением венозного русла, пассивным кровотечением, тампонами сердца или напряженным пневмотораксом. В отличие от левого желудочка, который постоянно адаптирован к широким изменениям постнагрузки, правый желудочек не приспособлен к ее быстрому увеличению, внезапное увеличение постнагрузки может сопровождаться катастрофическим сердечно-сосудистым коллапсом, который обычно поражает правый (реже левый) желудочек. Это часто случается при воздушной или тромбоэмболии легочных сосудов. Острое нарушение функции мышечных волокон миокарда может наступить в результате гипоксемии, сепсиса, ацидоза, электролитных нарушений или инфаркта миокарда. В частности, больные с суженными коронарными артериями очень чувствительны к снижению перфузионного давления, независимо от способствовавшего этому снижению фактора.
Нервная ткань крайне чувствительна к снижению кровотока. Остановка кровообращения всегда приводит к потере сознания в течение нескольких секунд, после чего очень скоро прекращается ритмичное дыхание. Следовательно, продолжающиеся инспираторные усилия свидетельствуют либо о совсем недавно произошедшем сердечно-сосудистом коллапсе, либо о продолжении достаточно эффективного кровообращения, несмотря на отсутствие определяемого пульса (у человека нормального телосложения систолическое давление может быть 80, 70 или 60 мм рт. ст. при наличии пульса соответственно на лучевой, бедренной или сонной артериях).